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Ha sopravvalutato il sensore Osiris Rex

Sonda spaziale Osiris Rex La NASA ha raccolto molto più materiale del previsto dall’asteroide Bennu, che orbita a circa 320 milioni di chilometri da noi, causando un’anomalia nel suo sistema di raccolta. La copertura del braccio meccanico con cui ha eseguito l’operazione è rimasta leggermente aperta a causa dei detriti in eccesso, alcuni dei quali fuoriuscivano nell’ambiente spaziale circostante.

OSIRIS-REx è uno dei Missioni spaziali più ambiziose Recentemente per la NASA. La sonda è stata lanciata nel 2016 e nel 2018 ha raggiunto Benno, un asteroide con una massa stimata di circa 70 milioni di tonnellate e un diametro massimo di 565 metri. Uno degli obiettivi della missione, e uno dei più complessi, è Osiris Rex per prendere frammenti dell’asteroide, raccoglierli in un contenitore e poi riportarli sulla Terra per l’analisi. In effetti, lo studio di queste parti potrebbe fornire nuovi indizi su come si è formato il nostro sistema solare miliardi di anni fa.

Poco dopo la mezzanotte di mercoledì 21 ottobre, Osiris Rex manovrò per avvicinarsi a Benno e lo toccò per cinque secondi con il braccio del suo meccanico. In tal modo, ha scatenato una potente esplosione di azoto per sollevare i detriti sulla superficie dell’asteroide, che è stata poi raccolta dalla parte inferiore dello stesso braccio meccanico. l’operazione, Come confermato dalle foto inviate dall’inchiestaÈ stato un successo, e nelle ultime ore i leader della missione si sono resi conto di essere “vittime del loro successo”, come ha ammesso uno dei coordinatori dell’iniziativa a nome della NASA.

Analizzando alcune immagini dell’estremità del braccio meccanico, i ricercatori si sono resi conto che il suo tappo non si era chiuso completamente, apparentemente a causa di una quantità eccessiva di materiale roccioso proveniente dall’asteroide. La chiusura è stata sollevata di un centimetro e questo fa sì che alcune rocce si disperdano nello spazio.

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Le immagini mostrano una perdita molto lenta e quindi si ritiene che OSIRIS-REx sia ancora in grado di contenere una quantità sufficiente di materiale.

Una manovra del braccio meccanico condotta giovedì potrebbe aver incoraggiato una perdita di 1-10 grammi di roccia. La NASA, quindi, è Al Azione Studiare le manovre che la sonda farà per immagazzinare i materiali raccolti in un contenitore situato nel suo corpo centrale, che permetterà poi di portare a terra i campioni. I capi missione si sono dati fino a lunedì 26 ottobre per capire come fare, riconoscendo la necessità di agire rapidamente per ridurre il rischio di perdere altri materiali all’interno del braccio meccanico.

Il piano iniziale era di fare le cose in modo più silenzioso e di eseguire oggi una serie di manovre per stimare la massa del materiale prelevato. Incapace di pesarlo nel modo tradizionale, a causa di condizioni di assenza di gravità intrinseca, i ricercatori hanno sviluppato un sistema per confrontare i movimenti della sonda registrati in passato con quelli dopo il campionamento, al fine di verificare se la sua massa è cambiata, indicando la presenza di rocce. Tuttavia, l’operazione ha richiesto a OSIRIS-REx di eseguire alcune manovre con un aumentato rischio di perdere altri campioni durante il percorso.

La sonda Osiris Rex si avvicina all’asteroide Bennu, in dettaglio (NASA)

I ricercatori hanno quindi abbandonato il “peso” del materiale prelevato, ma si sono detti ottimisti sulla sua quantità, a giudicare dalle immagini inviate dalla sonda e dalla copertura inaspettata del braccio meccanico. Un singolo campione avrebbe dovuto raccogliere almeno 60 grammi, ma a questo punto i capi missione non sapranno quanto materiale è stato prelevato fino a quando la sonda non tornerà sulla Terra.

Sulla base delle immagini e dei dati raccolti, la NASA inoltre non ritiene utile o sicuro fare un secondo tentativo per raccogliere nuovi materiali. OSIRIS-REx è progettato con la possibilità di effettuare almeno 3 tentativi. La priorità ora è proteggere i campioni di roccia Bennu il prima possibile, il che riduce il rischio di ulteriori perdite.

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Se tutto andrà come previsto lunedì, la navicella potrà riprendere a raccogliere dati sul suo asteroide fino al prossimo marzo. Quindi intraprenderà un lungo viaggio sulla Terra, che terminerà nel 2023 con un turbolento ritorno nell’atmosfera nel cielo sopra Utah, USA.

Florentino Vecellio

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